L'Escargot de Corse
du nom Latin Helix ceratina

L'Escargot de Corse, Helix ceratina, est un des mollusques les plus menacés de France. Endémique de Corse, il ne reste de son habitat spécifique que 6 ha non continus, une lande à Genêt de Salzmann. Situé en bord de mer au sud-est de l'agglomération d'Ajaccio, cet habitat s'étend entre l'aéroport, la base militaire et un grand parking. La plage est très fréquentée par les habitants d'Ajaccio et son accès entraîne piétinements, passages de véhicules et déchets de toute nature.

C'est pour cette raison qu'un arrêté de protection de biotope a été pris pour protéger ces derniers lambeaux de dunes. Parallèlement, un élevage a été mis en route au Muséum national d'histoire naturelle.

Protection innovatrice pour les mollusques, cette action aura montré qu'il est globalement plus facile et moins coûteux de protéger un invertébré que... le loup, par exemple. Il reste cependant des dizaines d'espèces qui mériteraient une telle protection.

Principaux caractères d'identification
Coquille gloguleuse ventrue, fortement convexe en dessus, bien bombée en dessous dans une direction oblique ; ombilic nul ; spire formée de 4 - 4,5 tours convexes à croissance rapide, le dernier grand, ventru ; sutures assez marquées ; sommet élevé, lisse ; ouverture obliquement ovalaire, à bords marginaux un peu écartés, assez convergents, réunis par une très mince callosité blanchâtre ; péristome droit, subépaissi, roussâtre intérieurement ; bord columellaire un peu arqué, élargi ; test très mince, peu solide, brun foncé olivâtre avec cinq bandes plus foncées, peu apparentes ; stries longitudinales très fines, inégales, coupées à angle droit de stries spirales encore plus fines. Epiphragme d'été mince, membraneux, lisse, parsemé de ponctuations calcaires nombreuses ; épiphragme d'hiver beaucoup plus épais, opaque et bombé.

Helix ceratina .

Embranchement Mollusca
Classe Gastropoda
Ordre Pulmonata
Famille Helicidae

Synonymes Helix tristis ; Helix nuculoides Caziot,
Taxons infraspécifiques -
Noms vernaculaires Escargot de Corse

--------------------------------------------------------------------------------

Nutrition

Se nourrit de matières organiques en ingérant du sable, de mousses, de lichens, de pousses de genêts et d'autres plantes.

Cycle de vie de notre petit gasteropode:

Actif de nuit pendant les mois d'octobre à juin, en période de pluie. S'enterre dans le sable pendant le jour.

Accouplements observés entre fin août et mi-octobre, suivi 3-5 jours plus tard par la ponte. Les gros oeufs ovoïdes (diamètre 5-7 mm) sont déposés par groupes de 6 à 19 dans un nid souterrain constitué par du sable aggloméré par du mucus. A l'éclosion, qui a lieu après 15-16 jours, les nouveaux-nés mesurent 5-6 mm et restent pendant une dizaine de jours au voisinage du nid. Deux-trois semaines après l'éclosion, les jeunes commencent à être actifs à la surface du sable (observations en terrarium).

Age adulte vers 2-4 ans, durée de vie hypothétique de 6 à 10 ans.

Interaction avec les autres espèces

Concurrence possible avec une espèce rudérale d'escargot, Eobania vermiculata.
Causes de raréfaction


Durant le Néolithique, Helix ceratina avait une distribution plus vaste en Corse (Logone, près de Bonifacio, et Toga, près de Bastia). Des dépôts archéologiques près de Bonifacio, datés de 5600 à 2500 ans av. JC ont livré des coquilles ne différant des escargots actuels que par leur taille (20% plus grands en diamètre). Les raisons pour lesquelles son aire s'est restreinte au site de Campo dell'Oro sont inconnues : il peut s'agir de changements climatiques, mais l'homme a également eu un fort impact sur l'environnement par la transformation des terres pour l'agriculuture et les espèces qu'il a amené avec lui : cochons, chiens, rats, etc. Cinq espèces de mammifères indigènes ont ainsi disparu de Corse pendant la période historique.

Depuis 1843, date de la découverte scientifique de l'espèce, la seule localité connue est le site de Campo dell'Oro, et il est probable que l'habitat de lande à genêts de Salzmann n'ait jamais dépassé la cinquantaine d'hectares. La dernière mention d'un individu vivant remonte au début du siècle, et on pouvait penser l'espèce éteinte jusqu'à sa redécouverte en 1994.

A en juger par la carte de Malcuit représentant la situation en 1925, la seule emprise sur le site est alors de nature agricole. Une partie de la Gravona est déjà détournée vers le Prunelli. La lande sablonneuse à genêts de Salzmannn (=G. Lobelii sur la carte) s'étendait alors un peu plus vers l'intérieur des terres, où elle constituait une mosaïque ouverte, probablement favorisée par le pâturage des ovins. Le détournement de la Gravona, en empêchant les crues, est également à l'origine de la fermeture du couvert végétal, situation néfaste pour l'escargot.

Au cours des 30 dernières années, le développement péri-urbain de la ville d'Ajaccio a entrainé une perte de plus de 90% de l'habitat disponible par construction de hangars, pistes, parking et bâtiments divers (aéroport d'Ajaccio et base militaire), piétinement et passage de véhicules (accès à la plage).

La réduction, la fragmentation et l'altération (fermeture du couvert végétal) de son habitat apparaissent donc comme le mécanisme principal de la disparition de l'escargot de Corse. De plus, la possibilité d'une concurrence avec une espèce rudérale d'escargot, Eobania vermiculata, n'est pas à négliger.

Helix ceratina est sans aucun doute un des escargots les plus menacés de France, inscrit comme "Gravement menacé d'extinction" dans la Liste rouge de l'UICN (1996). Couvrant une superficie de 6 ha seulement, son habitat spécifique est situé dans une zone à fortes pressions anthropiques. Si l'évolution de cet habitat devait se poursuivre avec la tendance de ces 30 dernières années, l'espèce pourrait disparaitre d'ici une dizaine d'années.

L'effectif total de l'espèce est estimé à quelques 5700 individus, mais ces estimations doivent être confirmées par des prospections plus adéquates.

Endémique départementale, espèce gravement menacée d'extinction, Helix ceratina est une espèce à forte valeur patrimoniale, "Déterminante" dans la terminologie ZNIEFF (le site de Campo dell'Oro est inscrit à l'inventaire ZNIEFF). De plus, Helix ceratina est l'unique représentant du sous-genre Tyrrhenaria endémique de Corse, qui sera peut-être élevé au rang de genre selon les résultats des travaux des systématiciens.

Protection
Protection nationale : Arrêté du 07/10/92
Directive Habitats-Faune-Flore: -
Convention de Berne : -
Convention de Barcelone : -
CITES (Convention de Washington) : -
La faune des mollusques de Corse a bénéficié d'une attention particulière avec un partenariat entre le Muséum national d'Histoire naturelle et la Direction régionale de l'Environnement de Corse (DIREN). Ainsi, Helix